Flirc review: maak iedere afstandsbediening geschikt voor je HTPC!

20 reacties
Inhoudsopgave
  1. 1. Inleiding
  2. 2. Leren signaleren
  3. 3. In de praktijk
  4. 4. Conclusie
  5. 5. Reacties

Inleiding

Hoewel een toetsenbord een tamelijk essentiële accessoire is voor een HTPC, is voor de dagelijkse bediening een standaard afstandsbediening veruit het eenvoudigst. Natuurlijk kan je op zoek gaan naar een speciale HTPC afstandsbediening, of een prijzig universeel exemplaar aanschaffen. Sinds een tijdje is er echter nog een alternatief, waar we erg enthousiast van zijn. Maak kennis met Flirc!

 

Afstandsbedieningen voor de PC zijn er in veel soorten en maten: Windows Media Center Edition (MCE) afstandsbedieningen, Bluetooth-apparaten en verscheidene ingebouwde infrarood oogjes met bijbehorende bediening (zoals SoundGraph iMON). Niet alle oplossingen werken even goed en zijn even gebruiksvriendelijk, dankzij verschillende media software en besturingssystemen. Met de handige Flirc oplossing is er een interessant alternatief.


Flirc, een universele infraroodontvanger voor (home theater) PC's en andere apparaten.

USB stick

Op het eerste gezicht lijkt de Flirc op een, misschien wat oude, USB geheugenstick. Echter, schijn bedriegt. De doorzichtige behuizing is er niet voor niks, want we hebben hier van doen met een ‘universele’ infraroodontvanger. De Flirc kan signalen van elke (infrarood) afstandsbediening ontvangen en interpreteren.

Waar ‘gewone’ infrarood oogjes voor de PC vaak speciale driver software nodig hebben, pakt de Flirc het wat slimmer aan. Deze doet zich via de USB aansluiting namelijk voor als… een standaard toetsenbord. Hierdoor is dus elk apparaat dat kan omgaan met USB toetsenborden compatibel met de Flirc. En dat zijn er nogal wat: de meeste mediaspelers, Android apparaten (bijvoorbeeld de Minix systeempjes of de OUYA) en apparaten als de Raspberry Pi begrijpen alle deze standaard ‘HID’ (human interface device) USB klasse, en ook steeds meer standaard AV-apparatuur kan ermee overweg. Maar met wat voor afstandsbediening moet je de Flirc nu gebruiken? Dat is het aardige: je kan hiervoor elke willekeurige afstandsbediening gebruiken. Heb je nog een oud exemplaar in een la liggen? Dan kan je dat eenvoudig ‘herprogrammeren’ om in combinatie met de Flirc je HTPC of mediaspeler te laten bedienen. Of dat ook de beste oplossing is, lees je verderop.

Leren signaleren

Net als een universele afstandsbediening moet de Flirc eerst leren welke signalen hij moet interpreteren. Dit doe je door middel van de bijbehorende software. Deze geeft een simpele interface weer waar je met de muis op een (toetsenbord) toets klikt en vervolgens de knop op de afstandsbediening indrukt, zodat de Flirc het bijbehorende infrarood signaal kan leren. Dit doe je voor alle toetsen of knoppen die je zou willen programmeren. De toets-knop-combinaties worden op de chip van de Flirc zelf opgeslagen. De software is hierdoor na het programmeren niet meer nodig! Het programmeren dien je dus op een (Windows, Mac of Linux) PC te doen, maar daarna werkt de Flirc dus praktisch met elk USB-toetsenbord ondersteunend apparaat.


Je kan alle toetsen van het toetsenbord ‘mappen’ naar toetsen van je gekozen afstandsbediening.

Onder de noemer ‘Controllers’ biedt de software naast de standaard toetsenbord layout ook een aantal voorgeselecteerde sets van toetsen om het programmeren wat makkelijker te maken. Zo laat het programma na de eerste keer opstarten een minimalistische layout zien met vier cursortoetsen, een enter en een terug-toets. Verder zijn er Controllers voor Boxee, XBMC en Windows Media Center/Player, alsmede een Controller met standaard mediatoetsen zoals soms te vinden zijn op gewone toetsenborden.

Ook heeft de software de mogelijkheid om je gemaakte Flirc-profiel als bestand op de PC op te slaan. Zo kan je de Flirc eens herprogrammeren om iets uit te proberen, zonder dat je je werkende profiel helemaal opnieuw moet ‘mappen’. Ook is deze functie handig bij het gebruikt van meerdere Flirc’s.


De Boxee ‘Controller’

In de praktijk

In de praktijk werkt het vernuftige apparaatje zoals geadverteerd. De knoppen op de afstandsbediening zijn eenvoudig te ‘mappen’ naar toetsaanslagen en na het programmeren herkent de Flirc de signalen van de afstandsbediening zonder problemen.

We probeerden de Flirc met een aantal afstandsbedieningen, waaronder die van LG en Philips televisies, van een oud Sony stereosysteem, een programmeerbaar model behorende bij een Marantz audio-video receiver, een Apple Remote, een SoundGraph iMON Remote behorende bij een Antec Fusion Remote behuizing en twee universeel programmeerbare apparaten: een Philips Prestigo en een Logitech Harmony.

Alle gebruikte afstandsbedieningen werden prima door de Flirc herkend, tijdens het programmeren, maar ook daarna tijdens het alledaagse gebruik. Het enige wat soms wat ergerlijk was, is de snelheid waarmee herhaalde aanslagen worden opgepakt. Zo houdt je bijvoorbeeld de knoppen voor volume en navigatie vaak ingedrukt voor een ‘continue’ effect van de toets. De Flirc bleek voor dit soort toetsen erg gevoelig, waardoor je ook bij een enkele keer indrukken van een cursorknop je twee opties in een menu verder sprong. Gelukkig bevat de programmeersoftware onder de ‘Advanced’ instellingen een optie ‘Inter-Key Delay’, waarmee je deze gevoeligheid wat kunt aanpassen.


Met geavanceerde instellingen kan je de toetsvertraging regelen.

De voorgeselecteerde ‘Controllers’ voor de verschillende programma’s zijn een mooie toevoeging, maar uiteraard zitten niet alle mogelijke programma’s erbij. Zo ontbreken bijvoorbeeld Plex, MediaPortal en VLC. De toetsen voor deze programma’s kun je uiteraard via de ‘Full Keyboard’ controller ook gewoon programmeren. Wat nog een handige tip is, is dat je niet beperkt bent tot een enkele controller. Ga je de Flirc bijvoorbeeld met XBMC gebruiken, dan kun je eerst de XBMC controller programmeren en desgewenst daarna nog naar de Full Keyboard controller schakelen om extra toetsen voor geavanceerde functies, add-ons of andere programma’s te programmeren. De instellingen voor de XBMC controller blijven dus behouden!

Ondanks dat je meerdere controllers ‘tegelijk’ geprogrammeerd kunt hebben, kun je wel helaas maar een afstandsbedieningsknop per toetsenbordtoets programmeren. Echter, de Flirc laat zich niet beperken tot een enkele afstandsbediening voor het geheel. Zo zou je meerdere verschillende afstandsbedieningen aan verschillende toetsensets voor verschillende programma’s of gebruiksscenario’s kunnen koppelen. Of dat ook handig is, is een andere vraag.

Ideaal: universeel

Gek genoeg vinden wij de ideale partner voor een ‘universele IR ontvanger’ zoals de Flirc juist een universele IR afstandsbediening, zoals de al eerder genoemde Philips Prestigo of Logitech Harmony. Hiermee kun je uiteraard je TV en geluidsinstallatie bedienen, en met de Flirc dus ook je HTPC of mediaspeler. Hiervoor stel je de afstandsbediening op een willekeurig apparaat in voor gebruik met de Flirc. Een alternatief op duurdere universele modellen zijn afstandsbedieningen die bij audio-video receivers of home cinemasystemen worden geleverd. Deze bevatten vaak een set extra toetsen voor het aansturen van apparatuur van hetzelfde merk of om te programmeren voor andere apparaten. Die extra toetsen kun je prima gebruiken voor de Flirc (mits ze nog geen ander doel hadden).
Op het forum van de Flirc website staat een aantal meldingen van problemen met ruis. Zo zou de Flirc soms tijdens het programmeren infrarood ruis (van bijvoorbeeld een scherpe zon of bepaald type verlichting) registreren als een afstandsbedieningsknop. Dit kan tijdens het gebruik resulteren in onbedoelde toetsaanslagen die uit het niets lijken te komen. In de praktijk hebben wij dit niet kunnen constateren en werkte het apparaatje, ook in de volle zomerzon, prima.

De leer-algoritmes in de Flirc zouden namelijk zorgen dat de meeste vormen van ruis uit het signaal worden gefilterd. Ook zouden deze algoritmes het apparaat zeer gevoelig maken voor de signalen van de meeste afstandsbedieningen. Er wordt zelfs geclaimd dat je de stick ook achter je TV zou kunnen monteren waarna hij nog steeds de signalen (via reflectie) moet kunnen opvangen. Uit onze tests blijkt dat dit sterk afhankelijk is van waar achter de TV de Flirc is geplaatst en hoe de rest van de omgeving eruit ziet. Zo werkte het voor ons prima toen we de Flirc achter een 40 inch TV nabij de zijkanten monteerde, maar het signaal wist het infrarood oog niet te bereiken als deze zich in het midden van de achterkant bevond. Het moet gezegd worden dat het donker grijze behang achter onze testopstelling ook niet mee zal helpen met het reflecteren van het signaal. Of dit werkt zal dus verschillen per situatie.

Conclusie

Je zult ondertussen doorhebben dat we erg te spreken zijn over de Flirc. De eenvoud van het concept en het gebruik laten weinig te wensen over. In de praktijk merkten we weinig problemen. Desondanks dat wordt de software continu verbeterd. Het is een ideale oplossing voor HTPC-bouwers en biedt ook mogelijkheden voor gebruikers van bijvoorbeeld een Android set-top-box / mediaspeler of Raspberry Pi. Streacom heeft op Computex al aangekondigd om de Flirc in hun nieuwe HTPC behuizingen te gaan integreren, iets waar we alleen maar blij van kunnen worden. Voor de gevorderde case-modder of doe-het-zelver zal het inbouwen van de kleine Flirc in een HTPC behuizing overigens ook geen probleem zijn.

Dan rest ons nog de prijs. Helaas wordt de Flirc niet door Nederlandse webshops verkocht. Hij is wel eenvoudig te bestellen via een van de officiële distributeurs van Flirc in Europa. Een lijst hiervan vind je op flirc.tv/distributors. Dit zijn voornamelijk Raspberry Pi gerelateerde webshops. Op het moment van schrijven is ‘The Pi Hut’ de goedkoopste, waar je zo’n 28 euro betaalt voor de Flirc en verzending naar Nederland. Die prijs is het stickie wat ons betreft meer dan waard. Zeker bij het samenstellen van een HTPC zouden we er geen twee keer over nadenken, en er een Flirc bij nemen.


Flirc

0
*