SteamOS: PC wordt console?

38 reacties
Inhoudsopgave
  1. 1. Inleiding
  2. 2. SteamOS
  3. 3. Porteren
  4. 4. Steam machines
  5. 5. Streaming games
  6. 6. Ervaringen
  7. 7. Conclusie
  8. 38 reacties

Steam machines

We schreven al dat op CES dit jaar niet minder dan 13 merken Steam Machines toonden. Wat cynisch gezegd: in de al jaren onder druk staande PC-markt is iedere strohalm het aangrijpen waard. Volgens marktonderzoeksbureau Gartner nam de wereldwijde markt voor PC’s in 2013 met 10% af. Enerzijds is de markt verzadigd, anderzijds is de noodzaak regelmatig een nieuwe PC te kopen niet zo groot meer. Ten slotte lijkt erop dat een groeiende groep gebruikers kiest voor een tablet in plaats van een complete PC.

De Gigabyte Brix Pro is een voorbeeld van hoe een Steam Machine eruit zou kunnen zien.
De Gigabyte Brix Pro is een voorbeeld van hoe een Steam Machine eruit zou kunnen zien.

De door Valve voorgestelde Steam Machines zijn potentieel heel aantrekkelijk voor de fabrikanten: eindelijk een reden om relatief luxe, krachtige PC’s te verkopen. De superieure grafische ervaring van PC games, met het gebruiksgemak van game consoles: dat is een aantrekkelijk verhaal. Aan PC gaming kleeft tot dusver een stigma: het is ingewikkeld, met allerlei kwaliteitsinstellingen en compatibiliteitsproblemen. PC games zijn echter nog altijd goed voor een significant percentage van de 67 miljard dollar die in 2013 wereldwijd werd omgezet met games, tussen de 25 en 30 procent.

Als Valve erin slaagt om een redelijk eenduidig platform te maken met hooguit een aantal kwaliteitsgradaties, die automatisch en op basis van de hardware bepaald worden, wordt PC gaming een stuk laagdrempeliger en kan dat aandeel (van de nog altijd groeiende markt) toenemen. Valve heeft daar ook de nodige data voor: middels de Steam Hardware & Software survey verzamelt het automatisch een enorme berg gegevens over gebruikte processors, videokaarten en werkgeheugen. Samen met een goede interface kunnen PC games dan bijna net zo eenvoudig te configureren en te spelen worden als console games.

Daarmee belanden we op een potentieel grote troef van SteamOS: zelfs een instapmodel Steam Machine zal krachtiger zijn dan de nieuwe generatie consoles. Die biedt, in tegenstelling tot wat we tot dusver gewend waren, geen enorme sprong vooruit qua rekenkracht ten opzichte van de voorgaande generatie. Waren console GPU’s bij introductie vergelijkbaar met state-of-the-art videokaarten uit de PC-wereld, de Xbox One en Playstation 4 beschikken eerder over mid-range of zelfs instapexemplaren. Voor apparaten die toch minsten vijf jaar moeten meegaan is dat opmerkelijk. Gamen in 4K is in theorie net mogelijk met deze machines, maar dan zullen grafische effecten en beeldkwaliteit niet van topniveau zijn, zelfs niet met de hoge mate van optimalisatie die voor consoles mogelijk is.

Bij PC’s is de trend al jaren naar kleinere hardware, met Intels NUC-platform en implementaties als Gigabytes Brix Mini-PC’s als extreme voorbeelden. De Brix Pro van laatstgenoemde fabrikant herbergt in een kubus van amper 10x10x10 cm een indrukwekkende hoeveelheid rekenkracht, een die op basis van de Wet van Moore elke twee jaar zal verdubbelen. Over twee jaar zullen videokaarten die goede prestaties in 4K kunnen bieden bij 60 fps niet alleen in zo’n doosje passen, maar ook voldoende laag geprijsd zijn om een aantrekkelijke ‘Steambox’ voor rond de 500 dollar te kunnen bieden. Tegen die tijd zal ook de adoptie van 4K-schermen aanmerkelijk hoger zijn – hoewel TV-uitzendingen de verkoop niet zullen aanstuwen, verschuift de markt hier onherroepelijk naar. Te beginnen met het high-end segment, maar het is een kwestie van tijd eer 4K net zo’n standaardfeature is als 3D.

De vraag is of Valve (en de PC markt) een voldoende lange adem zal hebben om daarop te wachten. De huidige betaversie van SteamOS is, getuige ook onze ervaringen, nog verre van af. Vermoedelijk zien we op zijn vroegst rond Computex verkooprijpe SteamOS PC’s en het zou ons niet verbazen als pas rond CES 2015 de eerste modellen echt op de markt komen. Tegen die tijd zal het software-aanbod nog relatief beperkt zijn; ‘indie’ games kunnen heel leuk zijn, zijn maar niet zo aantrekkelijk voor de massa als grote titels als Battlefield of Call of Duty. Bovendien zullen de machines die zich grafisch echt kunnen onderscheiden van consoles dan nog behoorlijk aan de prijs zijn. Weer een jaar verder ligt dat heel anders; weliswaar zijn de Xbox One en Playstation 4 dan een stuk volwassener met navenant fraaiere games, maar PC hardware zal aanmerkelijk krachtiger zijn, voor vergelijkbare prijzen als de consoles nu hebben. Steam Machines hebben dan het potentieel om de high-end console optie te worden: 2016 zou wel eens het echte jaar van SteamOS kunnen worden.

0
*